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Junio ​​2019 18 —Homo Sapiens secreto para la supervivencia

Una de las características más importantes que distingue a los humanos de todos los demás mamíferos es el tamaño de nuestro cerebro en proporción al resto de nuestro cuerpo. Si bien es cierto que otros mamíferos tienen cerebros más grandes, los científicos reconocen que los animales más grandes deben tener cerebros más grandes simplemente para controlar sus cuerpos más grandes. Un elefante, por ejemplo, tiene un cerebro que pesa 7,500 gramos, mucho más grande que nuestro cerebro de 1,400 gramos. Por lo tanto, hacer comparaciones sobre "poder cerebral" o inteligencia basadas en el tamaño del cerebro es obviamente inútil.

Una vez más, es la relación entre el tamaño del cerebro y el tamaño total del cuerpo lo que atrae el interés de los científicos al considerar la capacidad funcional del cerebro. El cerebro de un elefante representa 1/550 de su peso corporal, mientras que el cerebro humano pesa 1/40 del peso corporal total. Nuestro cerebro representa aproximadamente el 2.5 por ciento de nuestro peso corporal total en comparación con el elefante de cerebro grande cuyo cerebro es solo el 0.18 por ciento de su peso corporal total.

Pero aún más importante que el hecho de que hayamos sido bendecidos con una gran cantidad de materia cerebral es el hecho intrigante de que, gramo por gramo, el cerebro humano consume una cantidad desproporcionadamente enorme de energía. Si bien solo representa el 2.5 por ciento de nuestro peso corporal total, el cerebro humano consume un increíble 22 por ciento del gasto de energía de nuestro cuerpo cuando está en reposo. Esto representa aproximadamente un 350 por ciento más de consumo de energía en relación con el peso corporal en comparación con otros antropoides como gorilas, orangutanes y chimpancés.

Se necesitan muchas calorías dietéticas para mantener el funcionamiento del cerebro humano. Afortunadamente, el hecho de que hayamos desarrollado un cerebro tan grande y poderoso nos ha proporcionado las habilidades y la inteligencia para mantener un sustento adecuado en tiempos de escasez y hacer provisiones para los suministros de alimentos necesarios en el futuro. De hecho, la capacidad de concebir y planificar para el futuro depende en gran medida de la evolución no solo del tamaño del cerebro, sino también de otros aspectos únicos del cerebro humano.

Es una imagen colorida para conceptualizar los primeros Homo sapiens que migran a través de una llanura árida y compiten por la supervivencia entre animales con cerebros más pequeños pero garras más grandes y mayor velocidad. Pero nuestros primeros antepasados ​​tenían otra ventaja poderosa en comparación con incluso nuestros parientes primates más cercanos. El cerebro humano desarrolló una vía bioquímica única que resulta enormemente ventajosa en tiempos de escasez de alimentos. A diferencia de otros mamíferos, nuestro cerebro puede utilizar una fuente alternativa de calorías durante los períodos de inanición.

Por lo general, suministramos a nuestro cerebro glucosa (azúcar en la sangre) de nuestro consumo diario de alimentos. Continuamos suministrando a nuestros cerebros un flujo constante de glucosa entre comidas al descomponer el glucógeno, una forma de almacenamiento de glucosa que se encuentra principalmente en el hígado y los músculos.

Pero confiar en el glucógeno proporciona solo disponibilidad de glucosa a corto plazo. A medida que se agotan las reservas de glucógeno, nuestro metabolismo cambia y somos capaces de crear nuevas moléculas de glucosa, un proceso que se denomina acertadamente gluconeogénesis. Este proceso implica la construcción de nuevas moléculas de glucosa a partir de aminoácidos cosechados de la descomposición de las proteínas que se encuentran principalmente en el músculo. Si bien la gluconeogénesis agrega la glucosa necesaria al sistema, lo hace a costa de la degradación muscular, algo menos que favorable para un cazador-recolector hambriento.

Pero la fisiología humana ofrece una vía más para proporcionar combustible vital al cerebro exigente en tiempos de escasez. Cuando los alimentos no están disponibles por más de 72 horas, el hígado comienza a usar grasa corporal para crear químicos llamados cetonas. Una cetona en particular, el beta hidroxibutirato (beta-HBA), sirve como una fuente de combustible altamente eficiente para el cerebro, permitiendo a los humanos funcionar cognitivamente durante períodos prolongados durante la escasez de alimentos.

Nuestra capacidad única de alimentar nuestros cerebros utilizando esta fuente de combustible alternativa ayuda a reducir nuestra dependencia de la gluconeogénesis y, por lo tanto, ahorra aminoácidos y los músculos que construyen y mantienen. La reducción de la degradación muscular proporciona ventajas obvias para el hambriento Homo sapiens en busca de alimento. Es esta capacidad única de utilizar beta-HBA como combustible cerebral lo que nos distingue de nuestros parientes animales más cercanos y ha permitido a los humanos permanecer cognitivamente comprometidos y, por lo tanto, más propensos a sobrevivir a las hambrunas siempre presentes en nuestra historia.



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