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2018 settembre 25 —SFACCENDO IL FUNZIONAMENTO DEL CERVELLO UMANO

A metà degli anni '1950, il neuroscienziato americano Paul D. Maclean propose un modello per aiutare a spiegare l'evoluzione del cervello umano. Il modello di Maclean è diventato noto come il cervello trino e descrive come abbiamo tre neurocomputer evolutivamente distinti ― ciascuno con la sua intelligenza, la sensazione soggettiva del mondo e il senso del tempo e dello spazio. Il modello di Maclean è troppo generale per essere utile agli studenti di anatomia evolutiva, ma è utile comprendere metaforicamente come ognuno di noi reagisce in modo diverso alle situazioni, a seconda del "cervello" da cui stiamo rispondendo. Spiega come, quando sentiamo l'odore del lupo, uno di noi può avvertire il pericolo mentre l'altro può rilevare l'opportunità.

Il primo cervello è il cervello dei rettili, o R-cervello, che è anatomicamente molto simile al cervello dei rettili dei nostri giorni. Questa regione del cervello è completamente istintiva e principalmente interessata alla sopravvivenza. Regola la maggior parte delle funzioni autonome, come la respirazione, la frequenza cardiaca e la temperatura corporea; ed è coinvolto in la risposta di lotta o fuga. Non c'è nulla di coccolone in un rettile, e questa regione del cervello, come un serpente a sangue freddo, non prova emozioni.

Il secondo cervello è il sistema limbico, che è costituito principalmente da amigdala, ipotalamo, e il ippocampo. Maclean lo descrisse come il cervello dell'istinto e delle emozioni. Il sistema limbico è anche noto come cervello dei mammiferi o M-cervello. Come suggerisce il nome, questo è il cervello più dominante nei mammiferi, che è fiorito nello stesso periodo in cui i dinosauri stavano evitando l'estinzione. In quanto tale, rappresenta un ulteriore passo nella scala della complessità evolutiva.

Nel sistema limbico, i segnali vengono decodificati secondo quattro programmi fondamentali, noti come la paura, l'alimentazione, il combattimento e la fornicazione delle Quattro F. L'M-brain interpreterà l'incontro con una persona per la prima volta come un individuo di cui diffidare, un appuntamento per la cena o un partner commerciale promettente, un potenziale avversario o un possibile compagno. Questo cervello interpreta anche il colore in base all'ambiente culturale che lo ha programmato: il rosso, ad esempio, significa "pericolo, fermati" negli Stati Uniti, ma significa "buona fortuna" per il popolo cinese e "migliore" o "bello" "Ai russi.

Per capire meglio come funziona il cervello M, osserviamo le strutture al suo interno che si sono evolute per garantire la nostra sopravvivenza. Il cervello limbico contiene l'amigdala a forma di mandorla e l'ippocampo a forma di cavalluccio marino. Entrambi sono coinvolti nell'elaborazione delle informazioni dal nostro ambiente attraverso le nostre emozioni.

L'amigdala, dalla parola greca mandorla, governa la nostra risposta di lotta o fuga, che è la nostra reazione automatica e istantanea a minacce reali o immaginarie. Fondamentalmente, è il centro della paura del cervello che ci consente di rispondere a situazioni pericolose in modo riflessivo, inconscio e immediato. Se un nemico ci tira in agguato, diventiamo terrorizzati e combattiamo o fuggiamo. Se un serpente ci colpisce, istintivamente saltiamo via.

L'ippocampo si trova nella parte più profonda e più avanzata di ciascun lobo temporale mediale e si estende in entrambi gli emisferi del cervello. Fu chiamato dall'anatomista italiano del XVI secolo Julius Caesar Aranzi, che notò la sua strana somiglianza con il cavalluccio marino e scelse la parola greca per questa creatura.

I primi ricercatori credevano che l'ippocampo fosse coinvolto nella percezione dell'olfatto, senza dubbio perché si trova vicino al sistema olfattivo. Anche se gli studi in seguito hanno dimostrato che l'olfatto non era una funzione primaria dell'ippocampo, i ricercatori hanno continuato a esplorare la relazione tra la memoria dei profumi e la funzione dell'ippocampo, come ad esempio come un certo odore ti ricorderà un evento infantile.

Ricerche recenti, tuttavia, rivelano che, piuttosto che fungere da centro di memorizzazione per i ricordi, l'ippocampo agisce più come una stazione di passaggio, acquisendo informazioni dai cinque sensi e quindi distribuendo i dati per l'elaborazione da parte dell'amigdala, in caso di minaccia percepita o alla corteccia cerebrale per tutte le altre esigenze.

In effetti, l'ippocampo funziona come una fotocamera digitale in grado di elaborare sia immagini fisse che video. I fatti, come le fotografie, sono pezzi di dati che possono essere generalmente verbalizzati in termini semplici. Il richiamo dei fatti è definito memoria dichiarativa. Gli eventi, come il video, sono più complessi e coinvolgono relazioni sia spaziali che temporali. Questa attività mentale si chiama memoria episodica.

Quando l'ippocampo inizia a deteriorarsi, è meno probabile che nuove esperienze vengano archiviate e memorizzate, e questo è un segno distintivo della malattia di Alzheimer. Tecniche di imaging avanzate come le scansioni MRI e PET possono mostrare chiaramente che la perdita di tessuto fisico e la perdita di funzionalità nell'ippocampo sono un indicatore precoce di questa malattia.

L'ippocampo inizia a fallire a causa di radicali liberi e danni chimici causati da determinati alimenti, traumi e stress. La saggezza convenzionale ci dice che una volta che l'ippocampo inizia a fallire, la capacità di elaborare le informazioni attraverso i centri cerebrali più elevati viene messa a repentaglio, che il nostro repertorio emotivo diminuisce e che i sentimenti genuini diventano inaccessibili.

La buona notizia è che quando combiniamo un'antica disciplina sciamanica di guarigione con una neuroscienza all'avanguardia, possiamo effettivamente curare la malattia prima che si manifesti nel corpo. Possiamo riprogrammare il nostro destino biologico in modo da non dover rivivere le malattie e i drammi che corrono nelle nostre famiglie. Possiamo creare una salute straordinaria per il resto della nostra vita.

In un prossimo blog, discuteremo del "nuovo cervello", la terza sezione del modello di cervello trino del Dr. Maclean.

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